新一代教育初创企业
Steve发布于 2013/10/31 17:25:02 | 5823 次阅读  [][][]
文章来源:FT中文网 关键词:培训 美国 教育初创企业
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五年来,斯蒂芬妮•杜瓦(Stephanie Dua,见上图)一直在密切关注美国公共教育领域的变化。

担任纽约市公立学校基金(Fund for Public Schools)首席执行官时,杜瓦曾负责募集来自私人领域的资金,以支持公共教育领域的改革。这些改革包括:按照“通用核心标准”(Common Core,为英语和数学设置标准)培训教师,完善学校图书馆,以及开设一条面向家长的热线服务电话。但在2011年,她决定做出改变——加入纽约市教育专业人士日渐庞大的创业大军。

在市长迈克尔•布隆伯格(Michael Bloomberg)的领导下,纽约成为了教育创新的实验场。为改善纽约市学校的教学现状——这些学校在教学质量上存在很大差异——布隆伯格鼓励教育领域的企业家和创新者将自己的构想应用于教学实践。纽约科技发达、创业氛围浓厚,很多人已将这里当做大本营,并在这里找到了资金和人才。

来自谷歌(Google)以及Facebook的投资,使纽约成为一块吸铁石,吸引着四面八方的计算机科学家和设计师。教育科技公司所肩负的社会使命感,对已经获得高薪的青年才俊也颇有吸引力。

杜瓦在教育改革领域工作了10年,她发现,即便拥有资金和更好的工具,改变教育体系及教学效果也非常困难。尤其令人感到担忧的是,10岁以下儿童的阅读能力——预示他们未来学业成就的关键指标——普遍较低。杜瓦总结道,虽然学校系统极难改变,但父母借助正确的工具来“改变自己子女的命运并没有那么困难”。

经过一番完善之后,杜瓦从私人投资者那里筹集了220万美元种子资金,以创办Homer。该公司主要开发针对平板设备的应用,以帮助孩子学习认字。她拥有一个由读写专家、程序员以及设计师组成的团队,团队人数不断增加,目前已达到15人左右。Homer在布鲁克林区的办公室和3D打印公司MakerBot位于同一栋楼内。

杜瓦表示:“我创业不是为了能显摆自己是企业家,拥有一家科技初创企业。”她试图解决的难题是,“孩子们需要通过一种贴心得多的体验,来培养他们的读写技能”。

她的创业灵感源于帮助女儿学习认字时的经历。当时,她发现市面上的此类图书都不合用。她还拥有在公立学校基金任职时积累起来的人脉网。杜瓦从改进早期识字工具开始做起,觉得自己或许最终能够引发大规模的变革。杜瓦在Homer应用的外观以及用户体验方面投入巨大,再创了传统儿童文学中的一些经典作品,同时摒弃了当代很多儿童读物中那种“欢快”的人物形象。

杜瓦称,平板设备非常适合低龄儿童,因为它让人很容易沉浸其中,并且具有很好的互动性。

杜瓦的宏图壮志以及创业经历,凸显出教育科技领域新涌现出的一股乐观情绪,这一点在硅谷和纽约这两个科技中心表现得尤为明显。曾经因为教育科技企业的好高骛远以及糟糕的营收表现而反复吃亏的投资者,如今又回到了这一领域。他们相信,这一次情况将有所不同。

投资者感到,教育产业即将产生突破性进展。在布隆伯格的领导下,纽约市一直努力让企业家参与教育改革,这种态度已使该市在吸引新成立的教育科技企业方面具备了一项优势。

 

今年夏天,杜瓦在iTunes应用商店发布了首份Homer应用。面向学校的销售将于稍后展开。她表示,很多教育科技初创企业“试图同时向家长和学校推销产品,结果两方面的销售都没有做好。我们的计划是尽全力抓好一头,然后再考虑如何调整销售策略、抓住另一头。”

教育行业的结构官僚主义严重,并且较为保守,后面一点可以理解。虽然出现了很多新的颠覆性机会,家长和学生在学业问题上往往并不愿意冒很大风险。毕竟,在大范围的应用中,教科书和标准的课程设置具备可靠性、有效性以及稳定性,而那些新的学习模式是否具备这些还有待检验。

克莱顿克里斯坦森研究院(Clayton Christensen Institute)负责教育的执行董事迈克尔•霍恩(Michael Horn)表示:“在互联网泡沫期间,教育科技领域出现过大量夸大宣传。但只有少数企业存活了下来(例如Blackboard)。如今我们迎来了第二轮互联网热潮,它可能为教育行业带来大得多的改变。”克莱顿•克里斯坦森研究院是一家专注于研究颠覆性创新的智库机构。

从幼儿园到大学,仅美国国内的教育产业规模就达到了万亿美元级别。霍恩表示:“教育产业的状况并不太好,效率也不是很高,这对投资者来说是一个机会。”不论是快速上升的大学教育成本,还是往往跟不上知识更新步伐的教学方式(特别是理工类科目),教育领域有大量问题等待企业家来解决。

霍恩指出,难点在于找到成功的模式。“我们真正需要的是一点耐心,先集中精神找准商业模式,然后寻求增长——而不是反过来。”

近年来,教育科技领域几个初创企业成功出售的案例,使投资者和创业者信心大振。Connections Education是一家向学童提供服务的网络公司,在创办10年后的2011年,被英国《金融时报》的母公司培生集团(Pearson)以4亿美元的价格收购。2010年,新闻集团(News Corporation)出资3.6亿美元,收购了总部位于布鲁克林的Wireless Generation。

另一个成功案例是Knewton,这家成立五年的初创企业通过自己的适应性学习技术(能根据学生的学习进度制定个性化教学计划),筹得了5400万美元资金,并开始向海外扩张。该公司首席运营官David Liu近期参加了一个会议,与会者还有美国教育部长阿恩•邓肯(Arne Duncan)、以及数家教育科技公司。David Liu表示:“我们都谈到,教育科技公司是如何花费大量的时间……试图搞清楚该与谁谈。在这个领域中,只要有一人反对,一笔交易就泡汤了,这使得教育科技企业非常难以上规模。”

Knewton的对策是建立一个通用平台,让所有老牌教育出版社以及服务提供商(考试举办机构、学校、考试辅导机构)都可使用。该公司提供的技术能够追踪学生的学习进度,就下一步的学习任务提出建议,并能整合其他学习材料。“我们对自己的看法,就像巴斯夫(BASF)公司的那句经典广告词,‘我们并不制造轮胎,但我们让轮胎变得更好’。我们帮助其他公司,让他们的产品变得更好。”

David Liu指出,仅凭把课程和讲义发布到网上,就能在一定程度上解决信息的可得性问题。“但在这个问题解决之后,我们现在又该做点什么?这种模式是否更加适合(学生)的需要?”

Knewton用了好几年时间才确定了自己的平台策略,后来又投入了大量资金才生存下来。David Liu称:“教育企业需要大量资金,从而在企业实现盈亏平衡之前维持生存。教育行业的跑道要比其他行业长得多。”

出于以上所有这些原因,教育行业提供了一种非常特殊的机会,这种机会在理论上已经成熟,在实践中仍显粗糙,并且只适合耐力超凡的企业家尝试。

正如霍恩所说:“教育产业的状况并不太好,效率也不是很高,这对投资者来说是一个机会。”

英国《金融时报》 菲利普•德尔夫斯•布劳顿   译者/马拉

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